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mayo 2007

Hong Kong triunfa también en el campo de la investigación espacial

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  Peter Weiss (izquierda), el profesor Yung Kai-leung y el doctor TC Ng son los cerebros de la pequeña invención de Hong Kong que puede cambiar el mundo
Un equipo de investigación espacial de la Universidad Politécnica (PolyU) local ha hecho que Hong Kong sienta gran orgullo, al ser recientemente elegido para desarrollar herramientas espaciales destinadas a una misión rusa que explorará la luna Phobos de Marte.

La nave espacial rusa, cuyo lanzamiento está previsto para 2009, utilizará un vehículo de aterrizaje en la superficie de Phobos para estudiar sus características geológicas y  recolectar muestras mediante un sofisticado dispositivo llamado Soil Preparation System (Sistema de Preparación del Suelo, o SOPSYS), que triturará y filtrará la arena y pequeñas piedras para convertirlas en finas partículas, que traerá luego a la Tierra para su análisis.

“Los rusos conocen nuestra trayectoria. Saben que Hong Kong es el centro mundial de tecnología de micro muestras planetarias”, dice el doctor TC Ng, miembro del equipo y odontólogo de profesión.

Los otros integrantes del equipo son el profesor Yung Kai-leung, director asociado del Departamento de Ingeniería Industrial y de Sistemas de la PolyU; el especialista en  robótica Peter Weiss, de Alemania; e ingenieros de la PolyU bajo la dirección del doctor Chris Wong.

Un contundente peso ligero

Diseñado y construido en Hong Kong, el SOPSYS pesa tan sólo 230 gramos, es un poquito más grande que un paquete de cigarrillos y está hecho de titanio. “Sin duda, es una de las trituradoras más ligeras del mundo. No conocemos ningún otro dispositivo que pueda moler piedras con este peso”, dice el profesor Yung.

Comenta también que para la PolyU es un gran honor representar a China en el proyecto Phobos-Grunt (“grunt” significa “tierra” en ruso), como resultado de la firma de un acuerdo de colaboración entre ambos países, acto en el que estuvieron presentes el presidente chino, Hu Jintao, y el presidente ruso, Vladimir Putin.

Esta no es la primera vez que la PolyU desarrolla herramientas espaciales. En 2007, los científicos de la PolyU desarrollaron y produjeron el denominado “Rock Corer” (“descorazonador” de rocas) para Beagle 2 en una nave espacial de la Misión Exprés de Marte de la Agencia Europea del Espacio, que según se informó se estrelló en Marte.

Tanto el doctor Ng como el profesor Yung son de voluntad inquebrantable. Dicen que era difícil hacer predicciones respecto a los vuelos interplanetarios. “Cualquier cosa puede suceder cuando se está volando de seis a nueve meses a una velocidad 30 veces superior a la velocidad del sonido”, comenta el profesor Yung. Ambos científicos afirman que las fallas del pasado no les desalentarán como científicos. “La voluntad de retar a lo desconocido continúa existiendo y continúa motivándonos”. 

Invenciones inteligentes

El doctor Ng, particularmente, es un “entusiasta del espacio” y simplemente no se dará por vencido hasta que vea un “gramo de tierra de otro planeta”. El odontólogo de 54 años, que ha dado la vuelta al mundo casi 300 veces y que ha estado diseñando sus propias herramientas dentales durante 20 años, inventó el “Space Holinser Forcep”, precursor del Mars Rock Corer. Funciona como un par de fórceps dentales y los cosmonautas rusos utilizaron cuatro pares de estos fórceps del doctor Ng en 1995 para soldar alambres abordo de la Estación Espacial Mir, que orbitó la Tierra durante 15 años (1986-2001).

Con sus “trituradores” esfuerzos por entender el sistema solar, el equipo de la PolyU de Hong Kong está demostrando al mundo que la ciudad no es sólo un exitoso centro de negocios y de comercio.

Peter Weiss, el miembro alemán del equipo, experto en robótica, que había trabajando previamente en la Agencia Alemana del Espacio (Deutsches Zentrum fuer Luft-und Raumfahrt) y que está actualmente haciendo su doctorado en la PolyU, lo explica claramente.

“El profesor Yung tiene una enorme experiencia en herramientas de muestreo espacial y ha creado un verdadero centro de conocimientos y experiencia en este campo en la PolyU. La universidad tiene una impresionante trayectoria y el equipo de la PolyU está a la altura de lo mejor que he visto en cualquier universidad del mundo, incluidas las de Munich, París y Boston, en las que he estudiado.

La oportunidad está ‘allá fuera’

“Si continuamos con proyectos desafiantes en el campo de las muestras planetarias, quién sabe… las herramientas espaciales ‘diseñadas y hechas en Hong Kong’ podrían ser aplicadas en la totalidad del sistema solar”, comenta Peter Weiss.

Sus palabras las complementa el doctor Ng con gran énfasis: “Quiero enviar un mensaje a la siguiente generación de que, si yo puedo hacerlo, cualquiera puede. Que simplemente persigan su sueño, sin importar cuán osado pueda ser”.

Link relacionado
Hong Kong Polytechnic University

 





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